CSI microbes !

Je hebt het op tv gezien. Er vindt een misdaad plaats. Er wordt een lijk gevonden. Het Crime Scene Investigation-team (CSI) komt ter plaatse en meet onmiddellijk de temperatuur van het lichaam, controleert de stijfheid en gaat in en rond het lichaam op zoek naar insecten (eitjes, larven, volwassen insecten) om het tijdstip van overlijden te bepalen … Binnenkort wordt daar misschien een nieuwe methode aan toegevoegd: de analyse van de microben van een rottend lijk, ook bekend als het necrobioom. 

 

De ontbinding van het lichaam begint al luttele seconden na de dood. Het lichaam wordt zuurder en anaeroob (afname van zuurstof) omdat de bloedcirculatie stopt, net als het transport van zuurstof en de verwijdering van koolstofdioxide. Daardoor verandert het leven en metabolisme van triljoenen bacteriën die in, op en rond het lichaam leven. Sommige bacteriën sterven samen met het gastlichaam als gevolg van ongastvrije omstandigheden, andere soorten vinden er een vruchtbare voedingsbodem om zich te vermenigvuldigen. Clostridium perfringens – een bacterie die in onze darmen leeft en het vet afbreekt – is bijvoorbeeld een van de belangrijkste spelers in het ontbindingsproces en zal zich snel vermenigvuldigen. De analyse van dergelijke soorten bacteriën en de aanwezigheid ervan kan in forensisch onderzoek worden gebruikt om het tijdstip van overlijden vast te stellen. Volgens Professor Eric Benbow die ‘Decomposition Ecology and Forensics’ bestudeert aan de Michigan State University (VS) zijn bacteriën een ‘microbiële klok’. 

De dood is een nogal morbide onderwerp en er zijn nog andere toepassingen van microbiologie in forensisch onderzoek. Microbiota zijn immers net zo uniek als een vingerafdruk en als je iets aanraakt, laat je je microbiële afdruk achter. Met geavanceerde DNA-analyses is het mogelijk om de microbiële samenstelling van die afdruk te onderscheiden en de ene afdruk van de andere te onderscheiden. Dit werd aangetoond door Professor Rob Knight en zijn collega’s aan de University of Colorado Boulder (VS) die op basis van microbiële analyse de computertoetsenborden hebben gematcht met hun gebruikers. Die analyse is nuttig als de verdachte iets aanraakt op de plaats van het misdrijf of zijn/haar spullen achterlaat. En als hij/zij dat niet doet? 

Iedereen is omgeven door een ‘wolk van micro-organismen’. Die wolk is zoals onze schaduw en volgt ons overal (zelfs na een douche), maar laat ook sporen achter als we door de gangen lopen, thuis, op kantoor, in de auto enz. Zo laten we ongeveer een miljoen deeltjes per uur achter en een groot deel van de bacteriën komt uit onze neus, mond en huid … en die zijn voor iedere persoon uniek. Zowel de microbiële afdruk als de microbiële wolk hebben veel potentieel als identificatiemiddelen, maar bevinden zich nog in een zeer vroege ontwikkelingsfase Er is meer onderzoek nodig om de gevoeligheid en specificiteit van die analyses te begrijpen voor je bij het CSI-team kunt solliciteren.